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Los Chromebook han revolucionado la industria de las PC desde que llegó el primer modelo CR-48 hace casi nueve años. Gracias a una combinación de un sistema operativo personalizado basado en Linux y almacenamiento de estado sólido, Google logró alcanzar precios similares a los de las netbooks y (afortunadamente) superó el rendimiento de las netbooks. La mayoría de las limitaciones que inicialmente frenaron a Chrome OS, como el soporte fuera de línea deficiente y una biblioteca de software limitada, han desaparecido en gran medida.

En los últimos dos años, los fabricantes de PC han adoptado Chrome OS como algo más que una plataforma para hardware de gama baja. El Chromebook Pixel original de Google inició la tendencia, pero solo recientemente Asus, HP, Lenovo, Dell y otros finalmente decidieron fabricar computadoras portátiles Chrome OS con hardware comparable a las PC con Windows. Sin embargo, a medida que Chrome OS llega a hardware de más alta gama (y más caro), es hora de que Google vuelva a evaluar cómo se manejan las actualizaciones.

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Actualizaciones tipo smartphone, pero en tu PC

Chrome OS se ha inspirado mucho en los sistemas operativos móviles. La mayor parte del sistema de archivos es inaccesible, las aplicaciones deben solicitar permisos y hay soporte nativo para pantallas táctiles y pantallas de alto DPI. Los Chromebooks también adoptaron un enfoque similar al de los teléfonos inteligentes para las actualizaciones del sistema, que ha tenido ramificaciones tanto positivas como negativas.

Todos los dispositivos Chrome OS utilizan una de varias plataformas de hardware desarrolladas y probadas por Google.

Todos los dispositivos Chrome OS utilizan una de varias plataformas de hardware desarrolladas y probadas por Google. Por ejemplo, la CTL Chromebook Tab Tx1 y la Asus Chromebook Tablet CT100 usan la plataforma 'RK3399' con la placa base 'escarlata'. Al igual que las empresas de teléfonos inteligentes que toman diseños de referencia de marca blanca y crean nuevos teléfonos a partir de ellos, los fabricantes de PC toman estas plataformas y construyen computadoras basadas en ellas.

Cada plataforma de hardware consta de una familia de procesadores específica, así como de una versión específica del kernel de Linux (el componente del sistema operativo de bajo nivel que interactúa directamente con el hardware). Google envía actualizaciones de Chrome OS a cada plataforma durante 6,5 años después de su lanzamiento y, después de ese punto, las computadoras basadas en ese hardware ya no reciben actualizaciones. Esta es una de las principales diferencias entre las Chromebooks y las PC tradicionales. Las actualizaciones se entregan por dispositivo.

Antes de explicar por qué este enfoque no es excelente, sería injusto no mencionar la principal ventaja: mantener la misma versión del kernel de Linux durante toda la vida útil de un dispositivo reduce enormemente las posibilidades de que una actualización cause problemas relacionados con el hardware y los controladores. Las actualizaciones defectuosas de Windows en mi antigua computadora portátil (una Lenovo Yoga 730 de construcción endeble) hicieron que mis parlantes y el panel táctil dejaran de funcionar en dos ocasiones distintas; ese tipo de ocurrencia es extremadamente rara en Chromebooks, porque los controladores casi nunca cambian.

Seis años de actualizaciones no son en realidad seis años

Google solía prometer solo cinco años de actualizaciones de Chrome OS para cada plataforma de hardware, pero en algún momento de 2017, esta política cambió a 6,5 ??años. Es posible que esté pensando para sí mismo, "seis años y medio es mucho tiempo, ¡la mayoría de las personas no usan computadoras portátiles durante tanto tiempo!" Si bien eso puede ser correcto, es importante darse cuenta de que los seis años no comienzan cuando compras el Chromebook. El ciclo de soporte comienza cuando Google completa la plataforma de hardware, lo que puede pasar meses antes de que se lance una Chromebook basada en ella.

El Chromebook Flip C434 de Asus

Por ejemplo, el Asus Chromebook Flip C434 fue el primer modelo en utilizar la plataforma 'rammus' de Google. Aunque el C434 solo comenzó a enviarse en marzo de este año, su fecha de finalización de la vida útil está fijada para junio de 2024, cuando la computadora portátil solo tendrá 5 años. Algunas otras Chromebooks lanzadas este año en realidad tienen los seis años completos de soporte, como la Chromebook Flip C214, pero ese es un ejemplo de un modelo completamente nuevo que no cumple con una política promulgada hace dos años (por razones que estoy inseguro de).

Entonces, en realidad, la mayoría de las Chromebooks que se venden en este momento todavía están en el ciclo de soporte de cinco años, y la demora entre la plataforma y el producto terminado generalmente lleva unos meses. Hay un factor más a tener en cuenta: la mayoría de las personas compran Chromebooks meses o años después de la fecha de lanzamiento inicial.

Si hiciera una búsqueda en la web en este momento de "mejores Chromebooks", vería listas de algunos sitios con el Asus Flip C302 cerca de la parte superior. Si bien la C302 es una gran máquina, ahora tiene más de dos años y solo le quedan tres años de actualizaciones. El primer resultado no promocionado cuando busco "chromebook" en Amazon es el Samsung Chromebook 3, al que le quedan dos años de soporte.

Teniendo en cuenta todos estos factores, a la mayoría de los Chromebook disponibles para la venta en este momento les quedan entre 2 y 4 años de vida útil. Incluso algunos modelos lanzados este año, como el Asus Flip C434, no parecen tener la política de soporte de 6,5 años que Google introdujo hace dos años. Mientras tanto, Windows 10 funciona en casi todas las PC lanzadas en la última década.

La vida útil limitada era más aceptable cuando la mayoría de los Chromebook tenían un precio inferior a $ 300 y usaban hardware de gama baja, pero ahora que hay muchos modelos que compiten directamente con los ultrabooks basados ??en Windows, el ciclo de soporte existente simplemente no es suficiente. Al igual que los teléfonos Android, las actualizaciones oficiales finalizarán antes de que el hardware quede inutilizable.

No hay ventanas para ti

Cuando finaliza el ciclo de soporte para un Chromebook determinado, seguirá funcionando con cualquier versión de Chrome OS que esté instalada, pero usar una computadora que no recibe actualizaciones de seguridad periódicas es una muy mala idea. Es posible instalar sistemas operativos alternativos en Chromebooks, pero sus opciones son limitadas y el proceso es agotador.

Primero, probablemente pueda descartar ejecutar Windows. Hay un esfuerzo semiactivo en r/chrultrabook para ejecutar Windows 10 (y macOS/Linux) en algunos Chromebooks basados ??en Intel, pero no hay controladores disponibles para la mayoría de los modelos lanzados después de 2015-2016. Incluso cuando la instalación de Windows funcionó, los controladores para pantallas táctiles a menudo no estaban disponibles, por lo que los sistemas operativos basados ??en Linux son las únicas opciones prácticas para la mayoría de las Chromebooks. GalliumOS está diseñado específicamente para Chromebooks, con soporte para una amplia gama de modelos.

macOS ejecutándose en un Chromebook Pixel 2015 (fuente: FragileClick)

Si bien la instalación de un nuevo sistema operativo en una PC suele ser tan simple como arrancar desde una unidad USB, el proceso en Chromebooks es mucho más difícil. El modo de desarrollador debe estar habilitado (lo que significa que recibe una advertencia gigante cada vez que se inicia), y debido a que el BIOS heredado se ha roto en la mayoría de los Chromebook durante años, generalmente se debe actualizar un firmware personalizado. Hubo rumores a principios de este año de que llegaría un modo 'Alt OS' a las Chromebooks, pero eso nunca se materializó.

Estos obstáculos son el resultado directo del esfuerzo de Google para fortalecer la seguridad de Chrome OS, un esfuerzo encomiable que ha tenido éxito, pero aún deja a los Chromebook con pocas opciones realistas una vez que finalizan sus ciclos de soporte originales.

algo tiene que cambiar

Entonces, con todo esto en mente, ¿qué puede hacer Google para corregir las actualizaciones de software en Chrome OS?

Idealmente, Google debería renovar el sistema operativo para que las actualizaciones ya no estén vinculadas a Chromebooks específicos. Eso sería un esfuerzo de ingeniería sustancial que podría generar más gastos generales técnicos, pero todavía hay muchas menos configuraciones de hardware que ejecutan Chrome OS que PC con Windows.

Otra opción sería extender el ciclo de soporte a 8 o 10 años, lo que se alinearía más con la vida útil máxima de las Chromebooks de gama alta. Esto requeriría parches de seguridad de back-porting incluso más de lo que ya hace la compañía, ya que incluso las versiones del kernel de Linux "a largo plazo" solo se mantienen durante 2 a 6 años.

Independientemente de los cambios que se realicen en el ciclo de soporte (si los hay), Google necesita absolutamente facilitar que cualquier persona instale otro sistema operativo una vez que finalicen las actualizaciones. Tal vez una vez que se elimine un Chromebook de futuras actualizaciones, una opción de un clic en la Configuración deshabilitará todas las funciones de seguridad y habilitará el BIOS.

Muchas de estas quejas también podrían aplicarse a Android, donde los dispositivos también están vinculados a versiones específicas del kernel y el ciclo de soporte casi siempre es demasiado corto. Si bien eso también es un problema, ejecutar una versión desactualizada de Android no es tan malo como una versión desactualizada de Chrome OS. El navegador web, los servicios de Google Play y muchas otras partes de Android se pueden actualizar fuera de las actualizaciones del sistema operativo. Como ejemplo del mundo real, nuestro propio Ryne Hager compartió cómo fue usar un Nexus 5 de cinco años el año pasado.

A medida que las Chromebooks de alta gama se vuelven cada vez más populares, veremos más y más casos de modelos que pierden soporte de software mucho antes de que el hardware interno quede obsoleto. Eso es algo que Google debe abordar antes de que otras empresas superen a Chrome OS en su propio juego.

Fuente: Chromium Wiki, Soporte de Google

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