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El año pasado se vio una explosión de auriculares inalámbricos asequibles tanto de marcas establecidas como de nuevos participantes en el espacio. Los auriculares Bluetooth se han convertido en una categoría de producto clave para casi todos en el espacio móvil, y una necesidad tanto para trabajar como para jugar para muchos de nosotros. Aunque puede que no sea obvio de inmediato, muchos de los auriculares inalámbricos verdaderos actuales funcionan con silicio de Qualcomm, el fabricante de chips mejor conocido por sus plataformas móviles dominantes Snapdragon.

Android Central se sentó para conversar virtualmente con el gerente sénior de marketing de productos de Qualcomm, Guy Gampell, para hablar sobre el viaje de audio inalámbrico de la compañía en los últimos cinco años, el auge actual del audio inalámbrico y lo que depara el futuro para los auriculares Bluetooth.

Todo comenzó con la adquisición de CSR (anteriormente Cambridge Silicon Radio) por parte de Qualcomm en 2015, explica Gampell.

"[CSR] produjo Bluetooth de tal manera que en un SoC [sistema en un chip] podríamos entregar una radio Bluetooth".

"Miraba estos SoC y pensaba: caramba, aparte del material físico que los envuelve, tienes el producto completo en un solo chip".

Ese fue el punto de partida para aptX, el algoritmo de compresión de códec de audio que entregó audio inalámbrico con calidad de CD, así como CVC, una tecnología de cancelación de ruido para llamadas de voz.

Fuente: Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Android Central)

"CSR fue pionera en eso y trajo algunas tecnologías que eran realmente únicas", dice Gampell, "Una de ellas fue aptX, que se introdujo inicialmente alrededor de 2011. AptX significó que, por primera vez a través de Bluetooth, podía estar seguro de una reproducción similar a un CD". calidad del audio. Hasta ese momento, la calidad del audio había sido un poco impredecible con tantas variables, nunca sabías lo que ibas a obtener".

"A medida que crecía el mercado, también crecían los requisitos, la gente quería más y más capacidades. Fuimos pioneros en poner ANC (cancelación activa de ruido) en el chip, pero seré franco: nuestro primer intento no fue muy bueno. Fuimos pioneros en la verdadera estéreo inalámbrico y, de hecho, lanzamos algunos productos al mercado usando nuestro chip mucho antes de que Apple lanzara los AirPods".

Fuente: Harish Jonnalagadda/Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Harish Jonnalagadda/Android Central)

La adquisición de CSR por parte de Qualcomm en 2015 dio un mayor impulso a sus productos, que culminó con el lanzamiento de nuevos chips de la serie QCC con cancelación de ruido activa mejorada y grandes ganancias en eficiencia energética que llegaron a tiempo para competir con los AirPods de Apple.

Gampell fue testigo de primera mano de la adquisición y sus efectos en los productos de RCS.

"[La adquisición] impulsó nuestros esfuerzos de desarrollo y nos permitió llegar a la próxima generación, que es la gama QCC. Así que inicialmente lanzamos el QCC512 hace aproximadamente dos años y medio. Y esto fue un cambio radical [en] bastante de algunas maneras. Obtuvimos un excelente ANC, por lo que ahora podemos cancelar el ruido sin el silicio externo establecido por el desarrollador".

Fuente: Apoorva Bhardwaj / Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Apoorva Bhardwaj / Android Central)

"Lo realmente sorprendente fue lo que hicimos con el consumo de energía, redujimos el consumo de energía a aproximadamente un tercio de donde había estado en ese chip CSR original. El primer tipo de auriculares [que] llegaron al mercado generalmente tenían alrededor un tiempo de reproducción de 2,5 a 3 horas antes de que necesitara recargarlos, colocándolos en el estuche. De la noche a la mañana, llevamos eso a ocho o nueve horas cuando lanzamos el QCC512 "

De la noche a la mañana, pasamos de tres horas de juego a ocho o nueve.

Este aumento significativo en la duración de la batería ayudó a impulsar la adopción de auriculares inalámbricos verdaderos durante el último año más o menos. Pero para Qualcomm, el auge en el lanzamiento de brotes hoy se remonta al lanzamiento de sus chips de la serie QCC en CES 2018.

"Estás viendo muchos lanzamientos de productos, lo cual es muy emocionante, pero en realidad refleja un evento de hace dos años más o menos, que fue el [lanzamiento] de la serie 302X y la serie 512X. Y el 302 es particularmente interesante porque trajo a un precio más bajo algunas de estas capacidades que habíamos desarrollado".

Esa generación inicial de chips QCC se centró en el consumo de energía, un gran desafío para un producto con una huella muy pequeña. La siguiente iteración, el QCC514 y el 304, fue para abordar la confiabilidad de la conexión Bluetooth en sí.

"Si cree que [QCC]512 abordó la deficiencia de consumo de energía, el 514 abordó la deficiencia de robustez", explica Gampell, "[Con] muchos de los primeros productos en el mercado, si pone el teléfono en su bolsillo trasero la señal tiene que atravesar tu cuerpo, a través de un oído al otro lado de tu cuerpo [y obtienes] interferencia de cuerpo cruzado. O entras en una estación de tren y luego comienza a fallar o lo que sea. Habrá tantas condiciones diferentes [en] que estos productos pueden tener un poco de fallas".

"Eso se resuelve con el 514, y [con el] 304, eso lo reduce a un punto de precio más bajo".

Fuente: Daniel Bader / Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Daniel Bader / Android Central)

Aunque Qualcomm no revela habitualmente qué auriculares usan cuál de sus conjuntos de chips, fuera de los esfuerzos de marketing colaborativo, las diferencias entre estos dos chips hacen que sea fácil adivinar qué socios están usando qué chip. Es más probable que la serie 5 se encuentre en los cogollos de gama alta, mientras que la serie 3 ofrece una solución prefabricada más básica, con menos oportunidades de personalización.

En última instancia, es una compensación entre el costo, la facilidad y la velocidad de implementación y la gama de características diferenciadoras que puede ofrecer un fabricante de auriculares.

"[La serie QCC 3] admite cierto grado de innovación, pero es en gran parte para los clientes que desean una solución llave en mano. Por lo tanto, entregamos un chip, entregamos aplicaciones de ejemplo, ya sabes, está prácticamente listo para funcionar. Y todas las tecnologías He mencionado [como] aptX y CVC, ahí están todos integrados en el chip".

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"Y sin demasiado esfuerzo, puede eliminar un producto. Tenemos un diseño de referencia para un par de auriculares de botón de bajo costo integrados en el QCC3020, y pronto lanzaremos más diseños de referencia. Pero incluso sin un diseño de referencia, hay pautas de diseño, aplicaciones de ejemplo y software. Eso es lo que ha hecho el QCC3. Y si observa la gran cantidad de productos que vienen con el QCC 3020 y el QCC 3040 que lanzamos a principios de este año, llegan al mercado mucho más más rápido porque el desarrollador está haciendo menos trabajo por sí mismo. Pero lo contrario es que hay un poco menos de diferenciación entre ellos. Pueden comenzar a verse un poco iguales".

Para las marcas de audio premium para las que "samey" no es suficiente, está la serie QCC 5, que está abierta a mucha más personalización y diferenciación, como explica Gampell.

Así es como pueden construir un producto para venderlo por $300 en lugar de $150.

Fuente: Daniel Bader / Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Daniel Bader / Android Central)

"El QCC 5 incorpora un DSP programable completamente abierto, y ahora un cliente puede innovar. Puede escribir sus propias cadenas de audio. Pueden decir, 'bueno, todos tienen Qualcomm CVC para el enlace ascendente de voz, vamos a hacer algo especial , vamos a escribir este algoritmo DSP especial y será único para nosotros'".

"La mayoría de las marcas de primer nivel hacen eso porque así es como se diferencian, así es como pueden construir un producto para venderlo por $300 en lugar de $150".

Muchas marcas se muestran tímidas ante la publicidad abierta cuyo silicio alimenta sus auriculares, y prefieren dejar que sus productos hablen por sí mismos. Sin embargo, Qualcomm se ha involucrado recientemente en un marketing más colaborativo con sus socios. Los ejemplos recientes incluyen MOMENTUM True Wireless 2 de Sennheiser (QCC5121) y los auriculares 75T de Jabra (QCC5100). OnePlus también está registrado sobre su Bullets Wireless 2 ising QCC3034.

Muchos de nuestros clientes realmente prefieren no gritar sobre de quién es el silicio que están usando.

"Hay muchas marcas de audio [que] realmente no quieren que se sepa quién es la plataforma que están usando debido [a] la diferenciación. Hay muchos de nuestros clientes que prefieren no gritar sobre de quién es el silicio que están usando. "

Qualcomm es, por supuesto, mejor conocido por su serie Snapdragon de plataformas móviles, que representa el 40% de los procesadores de teléfonos inteligentes en todo el mundo. Y, como era de esperar, tener una presencia importante en el hardware que alimenta el dispositivo en el otro extremo de la conexión Bluetooth tiene beneficios significativos para los esfuerzos de la empresa en audio inalámbrico.

Fuente: Qualcomm (Crédito de la imagen: Fuente: Qualcomm)

"Existe, si se quiere, la fertilización cruzada de las tecnologías", nos dijo Gampell.

Piense en Qualcomm como si tuviera un gabinete de cocina lleno de golosinas.

"Si piensa que Qualcomm tiene un gabinete de cocina lleno de ventajas tecnológicas, que se han desarrollado en gran medida a partir de la presencia en dispositivos móviles. Y podemos recoger algunas de esas ventajas, aportar nuestra experiencia en el equipo de Bluetooth y llevar las tecnologías a mercado. Sin las diferentes unidades de negocios de Qualcomm trabajando juntas, no hubiéramos podido hacer [eso]. El mejor ejemplo que puedo darles es el ANC adaptativo que acabamos de lanzar. Las tecnologías detrás de eso son realmente mezcla interesante de lo que salió del lado móvil y lo que salió del lado de Bluetooth, y juntos hemos sido capaces de hacer algo realmente genial".

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Y al aprovechar su presencia en los dispositivos móviles, Qualcomm puede sembrar nuevas tecnologías de audio en los teléfonos incluso antes de que se desarrollen los auriculares. Eso, a su vez, ayuda a Qualcomm a vender a los proveedores de auriculares sus SoC QCC, ya que existe un mercado de teléfonos inteligentes listos para aprovechar sus características patentadas.

"Hay un beneficio de I+D, [y] también hay un beneficio de comercialización. Entregamos aptX Adaptive como codificador en los teléfonos inteligentes una temporada completa antes de que lo tuviéramos en los auriculares", dice Gampell.

Estamos buscando formas de elevar el rendimiento cuando hay un Snapdragon en el otro extremo.

Y Gampell dice que Qualcomm planea llevar esta ventaja de Snapdragon a otro nivel en el futuro.

"Estamos buscando formas de aumentar el rendimiento cuando hay un Snapdragon en el otro extremo. No significa que los auriculares no funcionen con un iPhone o un teléfono más antiguo, porque lo harán. Pero obtendrá una experiencia más estándar, mientras que cuando ve un Snapdragon al final del teléfono, podría comenzar a ofrecerle una experiencia mejor y más sofisticada".

Un ejemplo de dicha tecnología es AptX Voice, una tecnología anunciada recientemente diseñada para mejorar la calidad del audio de las llamadas a través de Bluetooth.

"Básicamente ofrece una calidad de voz de banda superancha, que [es] en lo que han invertido los operadores, y normalmente se perdería con Bluetooth cuando estás en una llamada, y está conservando esa voz de banda superancha para ese último patio. Eso es solo se encontrará en ciertos teléfonos creados en plataformas Snapdragon recientes".

"Ya sea ayudando en I+D, ya sea sembrando un ecosistema en el mercado, ya sea ofreciendo algo mejor al usuario, hay una variedad de beneficios de ser parte de Qualcomm y hacer estas cosas juntos".

Está claro que el audio inalámbrico es un área enormemente competitiva. Y Qualcomm, dirigiendo el mercado con sus chips de la serie QCC, debería tener una imagen bastante clara de lo que sigue para los auriculares Bluetooth.

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Gampell destaca un par de áreas clave en las que Qualcomm está trabajando, comenzando con TrueWireless Mirroring, cuyo objetivo es mejorar aún más la estabilidad de la conexión Bluetooth. Y también hay planes para mejorar la experiencia de audio de un solo botón.

"[TrueWireless Mirroring] ofrece una solución increíblemente robusta en términos de resiliencia a fallas y abandonos y todas esas cosas molestas. Así que [en el futuro] me despediría de todo eso. También ofrece una experiencia de usuario maravillosa en términos de poder usar los dos botones independientemente o juntos".

"Puedes usar solo el izquierdo, puedes usar solo el derecho, puedes usar ambos, [y] puedes hacerlo dinámicamente, sobre la marcha, mientras escuchas música o una llamada. Puedes dejar uno, caminar lejos de él, no importa. Así que eso es una mejora en la experiencia del usuario: el audio es mucho más estable y confiable, y la libertad de la experiencia del usuario. Creo que ese ha sido el hito de este año. Los productos [están] llegando a mercado con eso en los próximos meses".

¿Hacia dónde se dirige todo más allá de eso? Los asistentes digitales y la escucha siempre activa jugarán un papel importante, según Gampell, trayendo el tipo de funcionalidad que actualmente disfrutamos en los parlantes inteligentes a nuestros auriculares.

Fuente: Android Central (Crédito de la imagen: Fuente: Android Central)

¿Cómo tiene un producto que siempre está escuchando si no se está quemando las baterías?

"Creo que aludí a algunos de los casos de uso más complejos, [como] ser capaz de ejecutar un asistente digital como Alexa o Google. Ser capaz de hacerlo sin siquiera tener un botón en el producto, de modo que literalmente puedas incluso despiértelo del modo de espera con su voz para que siempre esté escuchando, pero haciéndolo mientras el consumo de energía no se colapsa. ¿Cómo tiene un producto que siempre está escuchando si no está quemando las baterías? Bueno, eso es lo que creemos que se está agrietando".

El Adaptive ANC recientemente anunciado por Qualcomm es otro ejemplo de su dirección de viaje, al igual que Bluetooth LE Audio, un estándar que promete una nueva funcionalidad para los auriculares. En otras palabras, haremos mucho más con nuestros auriculares Bluetooth en el futuro, y los conjuntos de chips QCC de Qualcomm probablemente alimentarán una parte importante de esos dispositivos.

Fuente: Bluetooth SIG (Crédito de la imagen: Fuente: Bluetooth SIG)

"[También vamos a ver] que el ANC se vuelve más inteligente. Acabamos de lanzar Adaptive ANC, pero nuevamente, si es adaptativo, está haciendo cosas todo el tiempo. Constantemente observa lo que sucede y se adapta en consecuencia. ¿Cómo lo haces? ¿Eso sin agotar la duración de la batería? Entonces, el sistema se está volviendo más inteligente, más complejo [y] la experiencia del usuario se está volviendo más, más sofisticada sin sacrificar la duración de la batería".

Son los primeros días para Bluetooth LE Audio, dice Gamppell, pero existe la promesa de nuevas funciones emocionantes por delante.

"Bluetooth LE Audio está en su infancia en este momento. Todavía no existe un conjunto completo de perfiles de audio LE. Todavía no se puede construir un producto con él. Pero estamos muy activos en su desarrollo. Estamos súper Estoy entusiasmado porque hay una gran cantidad de casos de uso que se abrirán. Nuevos casos de uso, como compartir audio".

"Tú y un grupo de amigos escucharán la misma música porque el teléfono está en modo de transmisión. O reducirán la latencia para que puedas jugar un juego de acción realmente rápido y no haya demoras entre el teléfono y los auriculares. [Hay van a haber muchos casos de uso nuevos y es muy emocionante".

Partes de las citas en este artículo han sido editadas por razones de brevedad y claridad.

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